Los insectos tienen personalidad

Como muchos de nosotros, Melinda Babits tiene una mascota perfecta. Pero probablemente no sea el tipo en el que estás pensando.

“Las cucarachas son mis animales favoritos”, dice el investigador de zoología. “Creo que son excelentes mascotas”.

Cuando era adolescente, Babits comenzó a criar cucarachas para que sirvieran como fuente de alimento para las lagartijas de su mascota. Pero pronto se dio cuenta de que estas criaturas tenían su propio mundo y, sí, sus propias personalidades. “Una vez que vi a las cucarachas interactuando entre sí, los machos cortejando a las hembras, peleando entre sí, rápidamente me enamoré de ellas”, recuerda.

Hoy Babits es estudiante de doctorado en el departamento de zoología evolutiva y biología humana de la Universidad de Debrecen en Hungría. Y está siguiendo sus primeras observaciones desarrollando pruebas de personalidad para insectos.

Se estima que hay aproximadamente 10 trillones – 10,000,000,000,000,000,000 o un 1 seguido de 18 (!) Ceros – insectos individuales vivos en la Tierra. En otras palabras, por cada uno de nosotros, los seres humanos, hay aproximadamente mil millones de insectos. “Mucha gente piensa que los insectos son como pequeñas máquinas que se alimentan y luego se reproducen, y están aquí para molestarnos a todos”, dice Babits, “pero el hecho es que estos animales siempre están a nuestro alrededor y la gente solo necesita conocer ellos mejor “.

Ahora, antes de que te entusiasmes demasiado, las pruebas que está desarrollando no determinarán sus tipos de Myers-Briggs ni los clasificarán en casas de Hogwarts. Esto se debe a que los rasgos que normalmente asociamos con la personalidad no se pueden aplicar directamente a los insectos u otros animales; hay una razón por la que “persona” es parte de la palabra “personalidad”. Lo que llamamos personalidad en los insectos es mucho menos complejo que la personalidad en los humanos.

En su trabajo con insectos, Babits y sus colegas definen la “personalidad” como “diferencias individuales consistentes”. Se pueden observar coherencias en los patrones de comportamiento individuales en los mismos insectos a lo largo del tiempo o en diferentes situaciones. Por ejemplo, al criar sus cucarachas, Babits notó que algunos de los machos eran más agresivos que otros.

Para comprender la diferencia entre la personalidad humana y la personalidad de los insectos, piense en lo que significa la personalidad para usted en términos de un perro o un gato: piensa en su alegría, energía y nivel de apego, en comparación con lo que significa en su mejor amigo: piensa en todos los pequeños matices que exhiben, como los rasgos que se destacan cuando los conoces por primera vez, las ideas y actividades que les atraen y las formas en que se comunican y expresan.

Una chinche roja: los investigadores le pusieron puntos de colores en la espalda para diferenciarla de las demás. Imagen: Melinda Babits.
Los rasgos de personalidad mejor estudiados de los insectos son la audacia, la sociabilidad y la agresividad. En su investigación, el objetivo de Babits es medir las diferencias de personalidad entre insectos individuales de la misma especie. Para sus experimentos, utiliza chinches de fuego (la especie Pyrrhocoris apterus). Estos llamativos insectos rojos y negros son comunes en Europa, por lo que se pueden recolectar fácilmente y no requieren cría en laboratorio (lo que también daría lugar a una población genéticamente limitada).

Para medir sus rasgos, Babits somete a pruebas de campo a las chinches. Los insectos se liberan en una arena circular (55 centímetros o 22 pulgadas de diámetro con paredes de 46 centímetros o 18 pulgadas de alto) para evitar que escapen. Objetos desconocidos, como tapas de botellas de goma, se colocan en la arena y los movimientos de las chinches son capturados por una cámara. Luego, un programa de computadora analiza los patrones de movimiento de los individuos para ver cuánto han explorado la arena e interactuado con el objeto novedoso. De uno a tres días después, se vuelve a poner a los mismos individuos en la arena para ver si su comportamiento sigue siendo constante.

Solo las chinches de fuego más audaces van a donde ningún chinche de fuego ha ido antes: para explorar las tapas de las botellas. Estos rasgos se miden en términos relativos, o como aclara Babitz, “No puedo decir si un chinche de fuego es audaz o tímido; Solo puedo decir que es más audaz que los demás “.

Otras dos facetas de la personalidad de un firebug son la actividad y la exploración. “Estos suelen estar relacionados. Con la actividad, desea ver cuánto tiempo pasa la persona explorando su entorno “, explica Babits,” La exploración está más conectada con el espacio en sí; a algunas personas simplemente les gusta caminar de un lado a otro y explorar una pequeña sección de la arena experimental, mientras otros andan tratando de explorar los rincones y recovecos “.

Otro rasgo que están estudiando es la sociabilidad. Para evaluarlo en las chinches de fuego y determinar cuáles se parecen más a las mariposas sociales, ella y sus colegas mapearon las redes sociales de los insectos. ¿Cómo hicieron esto? Se colocan seis chinches codificadas por colores en una arena circular, donde se han marcado 18 ubicaciones diferentes. Si dos chinches están en la misma ubicación al mismo tiempo y tienen una interacción física, entonces se consideran en la misma red social.

Los investigadores miden la cantidad de interacciones que ocurren durante un período de 12 horas. Al igual que los humanos, algunas chinches son sociables y otras prefieren mantenerse solas.

Pero, ¿por qué importa si los insectos tienen personalidad? “La forma en que un individuo se comporta da forma a las conexiones que forma y mantiene con los demás e influye indirectamente en el comportamiento de todo el grupo”, dice Babits. También puede afectar directamente la salud y el bienestar de las personas, así como de todo el grupo. Las chinches pueden transmitir enfermedades, como parásitos, entre sí, por lo que “una persona con muchas conexiones tiene una mayor probabilidad de propagar una enfermedad en comparación con una menos social”, explica.

Además, las personalidades diversas podrían ser la clave para la supervivencia de algunas especies de insectos. “En diferentes situaciones, diferentes tipos [de personalidad] son ​​beneficiosos para el grupo o para la propia especie”, dice Babits. “Si hay personas que son más exploradoras, pueden descubrir nuevas fuentes de alimentos”. Así como los investigadores pueden tomar los rasgos de la personalidad humana y predecir cosas como su riesgo de enfermedad, su satisfacción laboral o sus reacciones al estrés, comprender la personalidad de los insectos puede brindarles a los científicos información sobre otros aspectos del comportamiento de ese insecto, como la expansión del hábitat, la organización social y la adquisición de alimentos .

En este punto, la investigación sobre las chinches de fuego de Babits no es lo suficientemente extensa como para que pueda sacar conclusiones importantes, pero planea continuar con su trabajo. Para evitar la influencia de los comportamientos de apareamiento en las personalidades, sus experimentos actuales consisten en grupos solo para hombres o solo para mujeres. Sin embargo, en estudios futuros, le gustaría mezclar insectos machos y hembras y observar los resultados. “Sería interesante tener ambos sexos en el mismo grupo, para ver si las mujeres prefieren la compañía de otras mujeres o hombres y cómo esto cambiaría la dinámica dentro del grupo”, dice.

No hay dos insectos, o especies de insectos, iguales, y Babits también quisiera extender sus experimentos a otros insectos con diferentes vidas y fisiologías. Por ejemplo, comprender las personalidades de las moscas de la fruta de alas manchadas invasoras (la especie Drosophila suzukii) y cómo cambian a lo largo de las estaciones podría ayudar a los agricultores a controlar esta plaga. Están floreciendo a nivel mundial e infestando frutas como frambuesas, peras y uvas y adoptan diferentes formas, llamadas morfos, en verano e invierno. Los investigadores pueden usar cambios de comportamiento entre las transformaciones de verano e invierno para encontrar formas de controlar estas plagas.

Al comenzar con los insectos, los investigadores también podrían obtener información sobre el comportamiento de animales más complejos. En los zoológicos, por ejemplo, comprender las personalidades de los animales residentes podría ayudar a las personas a diseñar mejores hábitats para ellos.

La propia Babits todavía está impulsada por su amor por los insectos. De hecho, ha tenido cucarachas como mascotas durante los últimos 16 años. “Mostrar a la gente lo emocionantes que son los insectos, especialmente las cucarachas despreciadas y odiadas, se ha convertido en una de mis principales misiones en la vida”, explica.

Entonces, si su primer instinto es buscar un zapato o un libro la próxima vez que una hormiga o un escarabajo lo visite, recuerde: “Lo que ve es, de hecho, un individuo verdaderamente único”, dice Babits.

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